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Los carotenoides son pigmentos rojos, naranjas y amarillos que se encuentran en frutas y verduras. Se han identificado aproximadamente 600 carotenoides. Todos ellos tienen propiedades antioxidantes ; algunos de ellos se pueden convertir en el cuerpo en vitamina A , y a éstos se les llama carotenoides de "provitamina A".

Algunos de los carotenoides mejor conocidos son el betacaroteno , la luteína , el licopeno , la astaxantina y la zeaxantina. Los resultados de algunos pero no todos los estudios observacionales sugieren que una dieta alta en estos carotenoides puede reducir el riesgo de desarrollar varias enfermedades, incluyendo enfermedades cardiovasculares, pérdida de la visión relacionada con la edad, y varios tipos de cáncer. 1-3 Estos hallazgos llevaron a estudios a gran escala del betacaroteno sintético para prevenir el cáncer (especialmente cáncer pulmonar), enfermedades cardiacas , cataratas , apoplejías , y degeneración macular . Para sorpresa de todos, los resultados no mostraron beneficio alguno en el mejor de los casos, y en el peor de los casos, mostraron un posible incremento en el riesgo. 4-13

Muchos partidarios de la medicina alternativa consideraron paradójico este resultado, e intentaron explicarlo de varias maneras:

  • El betacaroteno solo podría no ser tan útil como los carotenoides mezclados (y otras sustancias saludables) que se encuentran en frutas y verduras.
  • El betacaroteno sintético podría ser menos efectivo que el betacaroteno natural.
  • Los participantes en estos estudios fueron el grupo equivocado de personas (generalmente, fumadores).

Sin embargo, aunque puede ser correcta alguna de estas explicaciones, también es bastante posible que los carotenoides simplemente no proporcionen alguno de los efectos saludables atribuidos a ellos. Estudios observacionales son notablemente poco confiables para probar que un tratamiento es efectivo. Tales estudios sólo encuentran asociaciones entre eventos, en lugar de causa y efecto. Por ejemplo, es bastante posible que las personas que tienden a comer más frutas y verduras puedan ser más saludables en otras varias maneras que las que no lo hacen. y que estos otros factores expliquen las mejorías aparentes. Considere la historia de creencias médicas sobre la terapia de reemplazo hormonal (TRH) para mujeres menopáusicas. Estudios observacionales habían encontrado evidencia de que las mujeres que usaban terapia de reemplazo hormonal tenían menos enfermedades cardiacas, y con base en esto, se les prescribió TRH a millones de mujeres. Sin embargo, cuando se realizaron estudios doble ciego adecuados, los resultados indicaron que en realidad la TRH causaba enfermedades cardiacas. (Para información acerca de por qué los estudios doble ciego son el mejor tipo de estudio, vea ¿Por Qué Esta Base de Datos Confía en Estudios Doble Ciego? )

De manera similar, nada más confiable que estudios observacionales se encuentra detrás de la creencia generalizada de que el licopeno puede prevenir el cáncer de próstata y la luteína puede hacer lo mismo para las cataratas . Un estudio doble ciego sí insinúa que los carotenoides mezclados son benéficos para personas con VIH , pero los resultados fueron estadísticamente débiles. 14 De esta manera, aunque parece ser una buena idea comer frutas y verduras, no está claro que tomar extractos concentrados de varias sustancias encontradas en frutas y verduras proporcione algún beneficio.

Para obtener más información, vea los artículos individuales acerca de betacaroteno , luteína , y licopeno .

  • 1

    Cooper DA, Eldridge AL, Peters JC. Dietary carotenoids and certain cancers, heart disease, and age-related macular degeneration: a review of recent research. Nutr Rev . 1999;57:201-14.

  • 2

    Epstein KR. The role of carotenoids on the risk of lung cancer. Semin Oncol . 2003;30:86-93.

  • 3

    Hak AE, Stampfer MJ, Campos H, et al. Plasma carotenoids and tocopherols and risk of myocardial infarction in a low-risk population of US male physicians. Circulation . 2003;108:802-7. Epub 2003 Aug 04.

  • 4

    The Alpha-Tocopherol, Beta Carotene Cancer Prevention Study Group. The effect of vitamin E and beta carotene on the incidence of lung cancer and other cancers in male smokers. N Engl J Med . 1994;330:1029-1035. 47.

  • 5

    Albanes D, Heinonen OP, Huttunen JK, et al. Effects of alpha-tocopherol and beta-carotene supplements on cancer incidence in the Alpha-Tocopherol Beta-Carotene Cancer Prevention Study. Am J Clin Nutr . 1995;62(6 suppl):1427S-1430S.

  • 6

    Omenn GS, Goodman GE, Thornquist MD, et al. Effects of a combination of beta carotene and vitamin A on lung cancer and cardiovascular disease. N Engl J Med . 1996;334:1150-1155.

  • 7

    Hennekens CH, Buring JE, Manson JE, et al. Lack of effect of long-term supplementation with beta carotene on the incidence of malignant neoplasms and cardiovascular disease. N Engl J Med . 1996;334:1145-1149.

  • 8

    Frieling UM, Schaumberg DA, Kupper TS, et al. A randomized, 12-year primary-prevention trial of beta carotene supplementation for nonmelanoma skin cancer in the Physicians' Health Study. Arch Dermatol . 2000;136:179-184.

  • 9

    Lee IM, Cook NR, Manson JE, et al. Beta-carotene supplementation and incidence of cancer and cardiovascular disease: the Women's Health Study. J Natl Cancer Inst . 1999;91:2102-2106.

  • 10

    The effect of vitamin E and beta carotene on the incidence of lung cancer and other cancers in male smokers. The Alpha-Tocopherol, Beta Carotene Cancer Prevention Study Group. N Engl J Med . 1994;330:1029-1035.

  • 11

    Rapola JM, Virtamo J, Ripatti S, et al. Randomized trial of alpha-tocopherol and beta-carotene supplements on incidence of major coronary events in men with previous myocardial infarction. Lancet . 1997;349:1715-1720.

  • 12

    Rapola JM, Virtamo J, Haukka JK, et al. Effect of vitamin E and beta carotene on the incidence of angina pectoris. A randomized, double-blind, controlled trial. JAMA . 1996;275:693-698.

  • 13

    Age-Related Eye Disease Study Research Group. A randomized, placebo-controlled clinical trial of high-dose supplementation with vitamins C and E and beta carotene for age-related cataract and vision loss: AREDS report no. 9. Arch Ophthalmol . 2001;119:1439-1452.

  • 14

    Austin J, Singhal N, Voigt R et al. A community randomized controlled clinical trial of mixed carotenoids and micronutrient supplementation of patients with acquired immunodeficiency syndrome. Eur J Clin Nutr. 2006 May 24 [publicación electrónica antes de impresión].